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Spirits in France

Which spirits are made in France?

France is home to a large number of spirits producers. The market for 'made in France' spirits is growing all the time, and France has the largest heritage of spirits in the world. There are many different types of spirit to choose from, all showcasing the richness of the French terroir. Internationally, French spirits carry a lot of weight and should not be underestimated. In 2019, exports of these products were worth €4.7 billion, and there are now more than 800 brands and 44 categories of spirits. Whisky, rum and vodka are among the top 3 spirits in France.

We'd like to explain to you the specific know-how behind each of these French-produced spirits.

whisky

France could be considered the country of whisky. The French are huge whisky consumers, and there are around fifty French whisky producers! Generally speaking, whisky is an aged alcohol produced by the distillation of cereals.

The origins of whisky can be traced back to the Celtic monk Saint Patrick, an Irish citizen, who is said to have created the drink. At the time, it was consumed for its medicinal properties. The distillation of cereals then became a ritual for the Scots, who distilled because they were unable to store their harvests. The first distilleries appeared in the 18th century.

The different types of whisky

Single malt

This is a malt whisky produced in a single distillery. The first step is to water the barley grains so that they begin to germinate. When the buds are full of sugar, the grains are dried to stop the germination process, and the result is put into vats for fermentation with water and yeast. The sugars are then converted into alcohol to produce beer, which is then distilled twice. The distillate is then aged in oak casks for up to 80 years! Finally, the whisky is bottled cask by cask (for a single cask) or by blending several casks from the same distillery.

Blended malt

It is a blend of single malts from several distilleries.

Bourbon

Some whiskies are produced using a mash, which means that maize, rye and wheat are fermented together. If the mash contains more than 51% maize, it is called bourbon. To keep the appellation, bourbon must be aged in new American oak barrels.

rhum

Le rhum est un spiritueux issu d’un ingrédient unique : la canne à sucre. Au programme : broyage, fermentation, distillation et vieillissement.

Le rhum peut être fabriqué à partir de jus de canne, ou bien à partir de mélasse, résidu de l’industrie sucrière. A partir de là nous distinguons donc deux types de rhum :

Le rhum agricole

Pour élaborer le rhum agricole, le jus de canne à sucre est mis à fermenter avec des levures. Le sucre se transforme ainsi en alcool et l’on obtient un vin de canne. Ce vin va ensuite être distillé.

Le rhum de mélasse

Pour produire ce rhum de mélasse, le jus de canne est chauffé jusqu’à la fermentation de cristaux : le sucre. L’eau s’évapore et le résidu solide qui reste est appelé mélasse. Cette dernière est ensuite diluée dans de l’eau puis fermentée. On obtient ensuite le vin qui va être distillé.

Pour ce qui est de la distillation du rhum, elle peut se faire dans un alambic à repasse ou un alambic à colonne. Il peut s’agir d’une simple ou d’une double distillation.

Le rhum est ensuite en général réduit avec de l’eau de source afin de baisser le degré d’alcool puis il peut être directement embouteillé – c’est ce que l’on appelle le rhum blanc, et il représente la grande majorité de la production.

Le vieillissement est cependant intéressant d’un point de vue aromatique pour le rhum. Il s’effectue dans des foudres de 600 litres ou des fûts d’environ 200 litres.Il s’agit souvent d’anciens fûts de bourbon. De nombreux rhums vieux sont aussi commercialisés mais ces derniers doivent respecter certaines règles pour être appelés ainsi : la mention de rhum VO (very old) est possible à partir de 3 ans de vieillissement, la mention VSOP (very special old product) est obtenue avec un minimum de 4 ans de vieillissement et, enfin, la mention XO (extra old) signifie minimum 6 ans en fûts.

La mode des “finish” est aussi très présente. Cela consiste à passer le rhum dans des fûts ayant contenu d’autres alcools pendant quelques mois avant l’embouteillage. De nombreux producteurs font par exemple des finish en fûts de cognac !

Le style français du rhum est du rhum agricole issu de jus de canne à sucre, surtout produit dans les Antilles françaises. Ces rhums connaissent un grand succès et sont souvent récompensés !

La vodka

La vodka est également un spiritueux très répandu en France. Ce spiritueux est obtenu par fermentation puis distillation de moûts de céréales ou matières végétales. Contrairement aux autres spiritueux cités plus haut, la vodka peut être produite à partir d’un grand nombre de matières premières : grains, raisins, pommes de terre, mélasse, betteraves, et toutes autres variétés de plantes et matières premières agricoles.En France, les producteurs de vodka utilisent tous ces ingrédients.

Les matières premières sont pressées puis mises à fermenter. Le moût est ensuite distillé. La majorité des vodkas sont issues d’une distillation en continu dans un alambic à colonne. Il s’agit souvent d’une seule distillation. Lors de cette étape, le méthanol est éliminé (alcool “mauvais”), mais l’éthanol est cependant conservé. De la distillation est obtenu un alcool très fort, proche de 95 degrés. C’est la base de la future vodka. Il est donc ensuite nécessaire de réduire l’alcool, c’est pourquoi de l’eau est ajoutée. Cela permet de baisser le degré d’alcool autour de 40. La dernière étape consiste enfin à filtrer la vodka, pour en garder les meilleurs arômes. Très souvent, la vodka est filtrée plusieurs fois (jusqu’à 7 fois). Contrairement au rhum ou au whisky, la vodka est un spiritueux qui ne vieillit pas.

Dans le top des spiritueux fabriqués en France nous retrouvons aussi bien entendu le cognac. Pour en savoir plus, rendez-vous sur notre article dédié à la fabrication du cognac !

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